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어떻게 한국의 보이밴드는 세계최고가 되었을까?

1964년 2월, 비틀즈라고 불리는 영국 남성 밴드가 미국 텔레비전에 데뷔했다.

비틀즈매니아는 미국을 사로잡고 있었고 에드 설리번 극장에서의 이 그룹의 공연은 스튜디오 관객들의 열렬한 비명소리에 의해 중단되었다.
그로부터 55년이 지난 2019년 5월, 또 다른 외국인 밴드가 같은 연극을 공연했다.

그모습은 놀랍도록 비틀즈의 데뷔를 떠올리게 했으며
한국의 신참들은 같은 스타일의 슬림핏 정장과 플로피볼 컷을 뽐냈고, 리버푸들리안 히트메이커들이 사용하는 것과 같은 글꼴로 드럼 키트에 이름을 새겨 넣었으며, 흑백으로 방송하기도 했다.
하지만 이것은 비틀즈가 아니었다. 그것은 현재 세계에서 가장 큰 소년 그룹일 가능성이 있는 7인조 한국의 거대 그룹인 방탄소년단이었다.

4월 방탄소년단은 50년 만에 3번째로 빌보드 200차트에서 12개월도 안 돼 3개의 1위 앨범을 갖고 비틀즈와 monkees 대열에 합류했다. 다음 달, 방탄소년단은 빌보드 역사상 처음으로 빌보드 아티스트 100차트에서 5주를 1위로 보낸 그룹이 되었다.
비틀즈처럼, 방탄소년단은 그들의 거대한 미국 팬 층을 위해 다른 대륙에서 공연을 했다. 그러나 한국 스타들이 미국 시장을 뚫을 수 있었던 것은 아마도 더 큰 성과였을 것이다. 방탄소년단의 노래 대부분은 한국어로 되어 있는데, 이 그룹은 영어를 유창하게 구사할 수 있는 사람이 한 명뿐이며, 그들은 미국인들에게 뚜렷한 아시안 섹스어필이 되었다

6년 전, 방탄소년단이 2013년 6월 뮤직비디오 데뷔작 ‘노 모어 드림’을 발표했을 때, 이들이 미국에서 K팝의 브레이크아웃 성공 스토리가 될 것은 분명하지 않았다.
김태형(V) 정호석(J-Hope) 김남준(RM) 김석진(진) 박지민 전정국 민윤기(슈가)로 구성된 이 그룹은 반항적인 ‘나쁜 소년’으로 자신을 표현하며 금사슬, 밴드나, 짙은 블랙 아이라이너로 변신했다. 공격적이고 랩이 많은 이 트랙은 젊은이들에게 부모의 열망에 의해 정의되지 말 것을 촉구했다.

그러나, 당시 한국인들에게는 그다지 인상적이지 않았다. 이 싱글은 한국 정부가 후원하는 가온 음악 차트에서 84위로 데뷔했다.
당시 아이돌 그룹 엑소, 빅뱅, 샤이니가 k-pop 차트를 장악했다. 그리고 그러한 그룹들이 때때로 그들의 노래에서 힙합에 대해 언급하는 반면, 그들은 좀 더 깨끗한 이미지를 가지고 로맨스에 관한 팝송을 부르는 경향이 있었다. 예를 들어, 엑소의 2013년 히트곡 “늑대”에서 밴드 멤버들은 울부짖으며 자신을 매혹적인 여성에 길들여진 동물과 비교한다.
그러나 당시 모두 15세에서 20세 사이였던 방탄소년단은 K팝이 시작되던 1990년대 후반 결성된 빅3 음반사 중 하나가 아닌 스타트업 레이블 빅히트 엔터테인먼트(Big Hit Entertainment)에 의해 개발됐다는 점에서 차별성을 갖고 있었다.
한국의 47억 달러 규모의 한국 가요계를 지배하기 위해, 그 회사들은 돈벌이 그룹을 형성하기 위해 인재를 발굴하고 개발하는 치열한 엔터테인먼트 공장들을 설립했다.

이 레이블은 소위 K-팝 공장의 연습생이 되어 춤, 노래, 심지어 메이크업에서 힘든 정규의 엄격한 훈련 프로그램에 참가하게 되는, 종종 10세에서 14세 사이의 아이돌 유망주 수천 명을 대상으로 오디션을 보았다. 결국 운 좋은 이들은 K팝 그룹에 발탁돼 사생활을 제약하는 긴 계약에 얽매여 수년간의 유한수당을 선고받았다. 그들은 멤버들에게 리더, 댄서, “시청자”와 같은 그룹 내에서 지정된 역할, 즉 그룹의 안목인 K-pop의 경직된 세계에 순응해야 했다.
다른 아이돌 그룹들처럼 방탄소년단이 제작됐다. 그러나 그것의 신생 브랜드인 빅 히트 엔터테인먼트는 돌파하기 위해 뭔가 다른 것을 해야만 했다.

시작부터 빅히트 엔터테인먼트는 도전에 직면했다.
업계의 인맥과 거대 업계의 거액으로, 그 레이블은 그룹을 홍보하기 위해 소셜 미디어에 크게 의존했다.

토론토대 동아시아학 교수 미셸 조는 “방탄소년단은 트위터에서 최초의 K팝 그룹이었다”고 말했다. 이 밴드는 또한 유튜브에 vlogs를 올렸고 한국의 플랫폼인 Afreeca에서 그들의 삶의 작은 부분을 공유했다.TV와 V Live.
한 동영상에서 가수 정국이 소박한 부엌에서 인스턴트 라면을 만든다. 그는 집게를 이용해 국수를 입에 갖다 댄다. “완벽하다”고 그는 말한다. 지난 10개월 동안, 그 V Live 클립은 760만 번 이상 시청되었다.

인터넷은 멤버들이 잠을 자면서 껴안고, 식사를 하고, 택시에 앉아 서로 장난을 치는 등 평범한 방탄소년단의 순간들로 가득하다. 그들은 다양한 형태를 취한다. 즉, 캐주얼 포스트, 라이브 스트림 비디오 다이어리, 리얼리티 TV 같은 웹 쇼 “런 방탄소년단!”의 에피소드를 제작한다.
조씨는 “어떤 사람들에게는 다른 K-pop과 마주치는 것이 (그들이) 그들을 좀 덜 진실로 만드는 매우 엄격한 훈련 시스템의 산물이라는 것을 아는 것은 상당히 소외된 것이라고 생각한다”고 말했다. “BTS는 처음부터 그들의 전체 개념이 젊음의 경험을 정직한 공급자가 될 것이라는 것이었기 때문에 상당히 다르다.”
영상들은 멤버들을 위해 진짜처럼 보이는 캐릭터들을 만들어낸다. V는 별난 캐릭터, 지민은 야한 캐릭터, 정국은 초자연적인 재능을 가진 막내 멤버다. J-Hope는 고에너지, Sagu는 잘 생긴 뮤지션 Jin은 종종 말장난 좋아하는 얼간이임을 드러낸다. 그리고 RM, 국제적으로도 성숙한 그룹 리더. 온라인 팬들 사이에서 멤버들은 종종 다른 동물 이모지로 대표된다.
“그들은 슈퍼스타지만 인간적인 면도 가지고 있다”고 자신을 아미 멤버로 묘사하고 있는 미국의 싱가포르 출신의 YJ 체(24)는 말한다. 방탄소년단은 팬들과 “청춘을 위한 사랑스러운 대표 M.C.”의 약자를 가리킨다. “그들은 그들을 상대적으로 만든다.”

물론, 그들이 온라인에서 보여주는 이미지의 진위에 대해 냉소적이기 쉽다. 방탄소년단은 면밀하게 관리되며 열애설에 대해서는 한 번도 언급하지 않았다. 하지만 이 동영상은 방탄소년단과 그들의 팬들 사이에 일종의 친밀감을 만들어냈고, 그 이후 다른 K-pop 그룹들이 모방하려고 했다.
“그들은 팬들과 그렇게 거리를 두지 않습니다,”라고 그가 K-pop을 분석하는 유튜브 채널 DKDKTV를 운영하는 데이비드 김은 말한다. “그들은 그저 자기 자신을 보여주는 것뿐입니다. 그들은 좋은 것과 나쁜 것을 보여주죠. 다른 아이돌들과는 다른 점이 아닐까 싶다.”
그리고 한국 시장이 방탄소년단에 미온적인 상황에서, 그 아미(ARMY)는 이 밴드가 미국을 무너뜨리는 데 도움을 주었다.

김석영씨는 “BTS와 K-pop을 함께 묶으면 안 된다”면서 “BTS는 어떻게 보면 기존의 K-pop 틀을 많이 깨고 있다”고 말했다.
일부 팬들은 방탄소년단이 한국에서 특별히 인기가 없었던 것을 지적하며, 대신에 해외 시장에 진출하기 위해 온라인 팬덤에 의존해야 했다.
김 감독은 차기 방탄소년단이 곧 오지 않을 것으로 보고 있다.
그는 “현재 (BTS)는 비틀즈와 비교되고 있으며 그것은 미친 짓”이라고 말했다.
“세계사에서의 비틀즈는 최고의 그룹 중 하나이다. 그리고 K팝이 사다리를 타고 그 수준까지 올라갔다. 적어도 수십 년 동안은 타의 추종을 불허할 것 같다.”

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